National Science Foundation: il cambiamento climatico potrebbe scatenare la prossima pandemia

Con il continuo riscaldamento del clima terrestre, i ricercatori prevedono che gli animali selvatici saranno costretti a trasferire i loro habitat, probabilmente in regioni con grandi popolazioni umane, aumentando drasticamente il rischio di un salto virale verso l’uomo che potrebbe portare alla prossima pandemia. Il legame tra cambiamento climatico e trasmissione virale è descritto da un gruppo di ricerca internazionale guidato da scienziati della Georgetown University e pubblicato su Nature.

“La pandemia Covid-19 e la precedente diffusione di SARS, Ebola e Zika dimostrano come un virus che passa dagli animali all’uomo possa avere effetti massicci”, ha dichiarato Sam Scheiner, direttore del programma della Divisione di biologia ambientale della NSF. “Per prevedere il passaggio all’uomo, dobbiamo conoscere la diffusione tra gli altri animali. Questa ricerca mostra che i movimenti e le interazioni degli animali dovuti al riscaldamento del clima potrebbero aumentare il numero di virus che saltano da una specie all’altra”.

Gli scienziati hanno condotto la prima valutazione completa di come il cambiamento climatico ristrutturerà il bioma globale dei mammiferi. Il lavoro si concentra sugli spostamenti geografici, ovvero i viaggi che le specie intraprenderanno seguendo i loro habitat in nuove aree. Quando incontreranno altri mammiferi per la prima volta, lo studio prevede che condivideranno migliaia di virus. Questi spostamenti comportano maggiori opportunità per virus come l’Ebola o i coronavirus di emergere in nuove aree, rendendoli più difficili da rintracciare, e in nuovi tipi di animali, rendendo più facile per i virus saltare attraverso le specie “trampolino di lancio” verso l’uomo.

“L’analogia più vicina è quella con i rischi del commercio di animali selvatici”, afferma l’autore principale dello studio, Colin Carlson del Georgetown University Medical Center. “Ci preoccupiamo dei mercati perché l’unione di animali non sani in combinazioni innaturali crea opportunità per questo processo di emergenza graduale, come nel caso della SARS, che è passata dai pipistrelli agli zibetti e poi dagli zibetti alle persone. Ma i mercati non sono più speciali; in un clima che cambia, questo tipo di processo sarà la realtà in natura praticamente ovunque”.

L’aumento delle temperature avrà un impatto notevole sui pipistrelli, ad esempio, che rappresentano la maggior parte della condivisione di nuovi virus. La loro capacità di volare permette loro di percorrere lunghe distanze e di condividere il maggior numero di virus. A causa del ruolo centrale dei pipistrelli nell’insorgenza dei virus, gli impatti maggiori sono previsti nel sud-est asiatico, un hotspot globale della diversità dei pipistrelli. Lo studio suggerisce che il cambiamento climatico diventerà il principale fattore di rischio a monte per l’insorgenza delle malattie, superando problemi di più alto profilo come la deforestazione, il commercio della fauna selvatica e l’agricoltura industriale. Secondo gli autori, la soluzione consiste nel combinare la sorveglianza delle malattie della fauna selvatica con studi in tempo reale sui cambiamenti ambientali.

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